Les mystérieuses sculptures d’arbres des bergers basques américains

Les arborglyphes, ou gravures sur arbres, documentent une vie solitaire des bergers basques dans l’Ouest Américain.

Certains américains, pour en savoir plus sur leurs ancêtres, peuvent consulter des documents indiquant en détail quand ils sont passés par Ellis Island, ont pris l’avion ou se sont mariés, ou ont vécu à l’époque du recensement. Mais pour certaines familles basques aux États-Unis, le seul enregistrement de leurs ancêtres immigrés est gravé sur des arbres situés essentiellement entre le Nevada, l’Oregon, l’Idaho et la Californie. Des noms, des dates, des villes natales et d’autres messages et œuvres d’art marquent l’écorce pâle des peupliers où des bergers basques veillaient sur des troupeaux de centaines de moutons des années 1850 aux années 1930.

(famille Eiguren dans son ranch de Jordan Valley, Oregon, de retour de la pêche 1914)

Les bergers revenaient souvent aux mêmes endroits, année après année, et mettaient à jour les arbres qu’ils avaient signés, ce qui avait créé un record de changements culturels. «Lorsque vous suivez les éleveurs au fil du temps, vous trouvez des influences américanisantes», explique l’historien John Bieter. Lors de la première signature, par exemple, beaucoup utilisaient une orthographe espagnole ou basque et un format de date européen, avec l’année en premier et le mois en second. Mais des arborglyphes montrent plus tard que certains éleveurs ont changé le format de la date et comment ils ont épelé leurs noms – de Lorenzo à Lawrence, par exemple.

   

Certains sont un peu plus créatifs. Certains arborglyphes incluent des marqueurs représentant des villes natales ou des équipes de football préférées. D’autres représentent des églises ou des fermes de pays basque. Des animaux et des bateaux de pêche ont également été trouvés. Un sculpteur a réussi à insérer une partie d’un poème sur un seul arbre. D’autres sculptures représentent des femmes nues occupant une variété de positions – des références à des rencontres avec des prostituées, dans certains cas. «À mesure que nous entrons dans le 20ème siècle, nous devenons beaucoup plus politiques», explique Bieter. Alors que la tension montait entre les Basques et le gouvernement espagnol et que la guerre civile éclatait en Espagne, les bergers rédigeaient des messages exprimant leur soutien aux causes basques et leur aversion pour le dictateur Franco. Les peupliers  sont généralement entre 3 et 18 pouces de diamètre – avec un espace aussi limité, les éleveurs ont sculpté ce qui était le plus important pour eux. Ce qui reste, est un guide sur la façon dont cela a changé au fil du temps.

Aujourd’hui, il est rare de trouver un arborglyphe datant du XIXe siècle. Les peupliers vivent environ 150 ans dans des conditions idéales et bon nombre des premiers arborglyphes ont été gravés sur des arbres morts depuis. « Nous essayons de documenter aussi rapidement que possible ceux qui restent », déclare Bieter. «Ce que nous essayons de combattre maintenant, c’est juste le temps et le feu.» Le changement climatique raccourcit la longévité de l’arbre, car les conditions météorologiques extrêmes et les grands feux de forêt affectent les régions où se trouvent des arborglyphes. Le vandalisme est aussi un sujet de préoccupation – des personnes ont même coupé des arbres pour voler des œuvres particulières.

Des milliers de ces arbres ont été répertoriés en Idaho, en Californie, en Oregon et au Nevada. Les bases de données hébergées par l’ Université du Nevada, Reno et la Boise State University contiennent des photos, des dessins et des transcriptions rassemblés par des historiens, des archéologues forestiers et des groupes communautaires. Nous avons peut-être déjà manqué les 50 premières années de l’histoire du berger basque, mais il reste encore une chance de documenter ce qui reste: une tâche apparemment sans fin dans un vaste paysage parsemé de l’ombre accueillante des peupliers.

Si vous êtes intéressés par ce sujet, nous vous conseillons le livre de Jose Mallea Olaetxe, chercheur au Center for Basque Studies de Reno,  « Speaking Through the Aspens: Basque Tree Carvings in Nevada and California » disponible chez Amazon