Juan Sebastián Elkano

Juan Sebastián Elkano, né en 1476 à Getaria et mort dans l’océan Pacifique le 4 août 1526, est un explorateur et marin basque qui réalise de fait le premier tour du globe de 1519 à 1522, lors de l’expédition commandée à l’origine par Magellan. Il revint à Séville avec les derniers survivants de l’expédition à bord de la Victoria.

 (source image : domingo leiva)

« Véritablement ce capitaine Juan Sebastián Elkano est digne d’une éternelle mémoire, puisqu’il a été le premier à ceindre le monde, et que nul jusqu’alors, ni parmi les fameux Anciens, ni parmi les Modernes, ne peut lui être comparé », écrit, en 1601, le Grand Chroniqueur des Indes à la cour d’Espagne, Antonio de Herrera y Tordesillas.

Capitaine d’un navire marchand, Elkano a enfreint la loi castillane en remettant son bateau à des banquiers génois en paiement d’une dette. Cherchant à se faire pardonner par le roi Charles Quint, il s’engagea comme officier subalterne dans l’expédition de Magellan qui partit en août 1519 pour, non pas faire le tour du monde, mais trouver un passage entre l’océan atlantique et l’océan Pacifique, pour atteindre les îles aux épices, les Moluques. Pour résumer, atteindre ces régions par une route partant vers l’ouest.

Il prit part à « la mutinerie de Pâques » au Port de San Julián le 1er avril 1520 mais fut épargné par Magellan ainsi que 39 hommes ayant participé à la mutinerie. La Victoria fut confiée à Barbosa et la Conception à Juan Serrano.

Lorsque Magellan fut tué par des autochtones dans l’île de Mactan, aux Philippines, le 27 avril 1521, Duarte Barbosa fut nommé Capitaine-général et Juan Serrano, son second. Après le massacre du 1er mai 1521 à Cebu (26 membres de l’expédition tués), la flotte appareille précipitamment et le 2 mai, la Conception est incendiée, faute d’effectifs suffisants pour armer trois bateaux. Le 16 septembre seulement, Juan Sebastian Elkano devient capitaine de la Victoria qu’il mènera jusqu’à Séville, où il arrivera le 8 septembre 1522. Le 18 mars 1522, Elkano découvrit l’île Amsterdam, au sud de l’océan Indien, mais ne la nomma pas.

« Primus circumdedisti mihi »

Le 6 septembre 1522, il arriva à Sanlúcar de Barrameda (en Andalousie) avec 18 survivants (sur 240 hommes au départ) et 3 indigènes de Tindore dans les Moluques(sur 13 embarqués). L’empereur Charles Quint lui décerne des armoiries représentant un globe portant comme inscription « Primus circumdedisti mihi » (« Tu as été le premier à faire mon tour ») et lui octroie une pension viagère de 500 ducats.

En 1526, Elkano fut le capitaine de l’un des sept vaisseaux de l’expédition commandée par García Jofre de Loaísa, visant à explorer les Indes orientales, afin d’affirmer les prétentions territoriales de la couronne espagnole. Elkano meurt en plein océan Pacifique le 4 août 1526 quelques jours après Loyasa, « vaincu par les intempéries et la maladie. ».